Es gibt niemanden im Fernsehen wie Stephen A. Smith. Seine Kollegen in der TV-Sportkommentarbranche nennen ihn immer „Stephen A.“ Zu dieser Jahreszeit schlägt seine Stunde.

Ich bin süchtig nach seinem großen Zuhause geworden, ESPNs morgendlicher TV-Show „First Take“.

Es läuft zu einer Stunde, die ich mein ganzes Leben lang in der U-Bahn vermieden habe, es sei denn, ich kann einfach nicht anders. Fernsehen am Morgen ist für mich unzivilisiert. Aber an einem Pandemiemorgen, an dem ich einfach nicht aufhören konnte, die Fernbedienung einzuschalten, fand ich eine Lösung für vorübergehende und sehr ungewöhnliche Langeweile.

Wie üblich hielt ich mich so weit wie möglich von den Metrik-Champions des Morgenfernsehens fern – „Good Morning America“, „Today“ und so weiter – und fragte mich, was um alles in der Welt ESPN morgens macht, während CNN, MSNBC und Fox News liefen über die Wahrheit wachen.

Glückseligkeit, entdeckte ich. Das macht ESPN. Insbesondere erhalten Sie natürlich die morgendlichen Sportberichte, aber danach erhalten Sie zwei Stunden Spiel- und Sportnachrichtenkommentare mit fünf Alarmen, die vor Mittag mit Stephen A. Smiths dezibelreicher Party „First Take“ enden.

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Smith ist der große lebende Meister des Bully-Boy-Bombasts. Er ist der Inbegriff von geistreichem Trash-Talk. Er ist ein selbstgefälliger Sportkommentator, der selten ohne Meinung erwischt wird, und er ist bereit, selbst die exzentrischsten mit der Kraft des regierenden Orakels auf dem Campus und in Sportbars auf der ganzen Welt zu verfolgen.

Wie es dort üblich ist, haben alle eine gute Zeit, meist nur durch Zuhören.

Es gibt eine gewisse Meinungsbildung im Sport, die nach einem Bier oder einem Schuss beginnt und nach zwei oder drei scharf ins Gefahrengebiet eskaliert. Die Lautstärke nimmt zu, die Ausgelassenheit zieht die Aufmerksamkeit auf sich und es entsteht oft breite Heiterkeit.

Niemand im aktuellen Fernsehen bringt mich mehr zum Lachen als Stephen A. Smith. Steinkalt nüchtern.

Smith tut all dies ohne alkoholische Flüssigkeiten, während der Rest der Welt auf Koffein schwimmt.

An dem Morgen, als seine beiden Stammkollegen – Moderatorin Molly Qerim Rose (die Frau des Ex-NBA-Spielers und jetzigen ESPN-Kommentator Jalen Rose) und Mark Kellerman – versuchten, sich Gedanken über das Triple-Double des Basketball-Genies Russell Westbrook vom Vorabend zu machen und die zunehmenden Feindseligkeiten zwischen Quarterback Aaron Rodgers und den Green Bay Packers entführte Smith die Show von Anfang an. Er begann ein langes Gackern und Kriegsgeheul über die anhaltende unwahrscheinliche Siegesserie der New York Knicks, die mit Smiths treuen Zuneigungen so sprechen, wie Buffalo Bills so häufig mit Buffalovers sprechen, dh irrational und mit tiefer und freudiger Scheinheiligkeit, wenn es gewöhnlich hart ist Gegner ist besiegt. (Denken Sie an die Bills am Montag, nachdem sie die Patriots an einem Sonntag geschlagen haben.)

Schadenfreude kann man das, was Smith tut, nicht wirklich nennen. Es war dramatischer als das. Es war ein urkomischer Monolog in Top-Lautstärke in Fan-Freude, eine Demonstration der verrückten und schwindelerregenden, aber normalerweise unschuldigen Parteilichkeit, die ansonsten zivilisierte Seelen überwältigt, wenn ihr Team – und sein herausragender Held – Feldtage hat, die gegen das große L des anderen Kerls krachen ihre neu eingeführte Kette von W’s.

Da professionelle Basketballspiele, wie Major League Baseball-Spiele, häufig stattfinden, ist die NBA-Saison, wenn der Sport besonders heiß wird, wie zum Beispiel jetzt die Vorbereitung auf das bevorstehende NBA Play-In-Turnier (bereits von LeBron James angefeindet) und dann die Playoffs . Das ist, wenn ein anerkannter NBA-Experte wie Smith eine großartige Zeit hat, der Star zu sein, der er immer sein sollte.

Sie sollten verstehen, dass dies seit langem bemerkt wurde. Zu seinen weiteren TV-Auftritten gehört seit einiger Zeit ein Auftritt als Bösewicht in der Seifenoper „General Hospital“.

Aber es ist wichtig zu verstehen, dass Smith kein bloßer Performer oder voreingenommener Experte ist, der geistlose Zuneigungen in krampfhafter Lautstärke herumschleudert, er ist ein langjähriger, äußerst sachkundiger Sportreporter, ein langjähriger Absolvent des Philadelphia Inquirer.

Seit Jahren ist er eine Sammlung historischer und aktueller Informationen über den Sport, die so erschreckend groß ist, dass jeder Möchtegern-Debattierer sein Ego in die Hand nimmt.

Bei „First Take“ ist es die Aufgabe von Mark Kellerman, Smiths überschwängliche, bombastische Prahlerei einen Debattenpartner zu geben, der der süßen Vernunft ein bisschen näher kommt. Aber auch er ist ein altgedienter Sportreporter, der scheinbar mit einer starken Meinung für jede prominente Sportveranstaltung gewappnet ist. Es wäre schrecklich, ihn nur als das Äquivalent zu den Washington Generals zu sehen, die jede Nacht von den Harlem Globetrotters auf dem Platz verprügelt werden. Er ist viel besser als das. Aber er ist nicht der Star der Show. Er weiß, auf welcher Seite seines Gehalts sein Ego gebuttert ist.

Diejenigen in den Rollen des Moderators/Friedenswächters mitten im Sportpalaver im Fernsehen sind das Äquivalent von Recht und Ordnung, damit nicht plötzlich meinungsbildende Extreme durcheinander geraten und in Zitaten aus den Upanishaden oder den Filmen von Rob Zombie hervorbrechen. Sie halten die Dinge zugänglich. Stets.

Das Beeindruckendste an dem, was ESPN in seinen Meinungsshows mit Frauen macht, ist, dass es sie vollständig in das Verfahren einbezieht. Sie sind nicht da, um zu dekorieren und die Möglichkeit eines häuslichen Zufluchtsorts vor widerspenstigen Jungen zu bieten, sie sind da, um überzeugende Ideen zu bieten, die den Tag überstehen können. Man kann oft hören, wie sich die funktionierenden männlichen Blovator Tage später eine der überzeugenderen Ideen aneignen, die von der weiblichen Juristin/Moderatorin in der Mitte ins Getümmel geworfen wurden. Es ist ein guter Look im Sportfernsehen – ein sehr guter Look.

Was ich an Smith liebe, ist, dass er – wie Fats Waller – eine unglaublich brillante Kombination aus der Realität und einer wahnsinnig lustigen Parodie auf die Realität ist.

Smith scherzt nicht. Er bietet echte Fakten und Zahlen und logische Ideen und Vorlieben und Abneigungen, unterstützt durch ein enzyklopädisches Verständnis vergangener Leistungen und Belohnungen. Aber er macht auch einen hinterhältigen, schelmischen Sport aus der ganzen amerikanischen Tendenz, solche Meinungen in der höchsten Lautstärke eines Saturn-Raketenstarts zu äußern.

Wenn Sie ganz aufpassen, hören Sie ein ironisches Augenzwinkern in der ganzen großartigen Stephen A. Smith-Nummer.

Ich vermute, wenn Sie Thanksgiving mit dem echten Smith außerhalb der Kamera essen würden, würde seine Stimme, die Sie auffordert, die Preiselbeersauce zu reichen, auf der gleichen Lautstärke sein wie sein Urteil über politische Angelegenheiten.

In „Those Guys Have All the Fun“, der wunderbaren Oral History von ESPN, zusammengestellt von James Andrew Miller und dem verstorbenen Tom Shales, wird uns gesagt, dass ESPN von Anfang an wollte, dass Smith die Lautstärke und den Bombast erhöht.

Er hat das sicherlich getan, aber er ist wahnsinnig effektiv und professionell geworden, wenn es darum geht, es während einer Sendung in eine beruhigende Sinuswelle zu verwandeln und nicht nur eine endlose Explosion zu liefern.

Ich liebe die NBA und ich liebe es, wenn das letzte Saisondrittel und die Playoff-Zeit ist. Und ich liebe leidenschaftliche Kommentare zu Fußball-Spielereien abseits des Platzes. Meine Entdeckung von ESPNs morgendlicher Feier von allem war eines der seltenen glücklichen Dinge, die mir während des ganzen tragischen und schmerzhaften Schreckens der Pandemie widerfahren sind, die die Gesellschaft lahmlegt und menschliche Verwüstung anrichtet. Offensichtlich würde ich es in einer Nanosekunde aufgeben, den Ausdruck „Covid-19“ noch nie gehört zu haben. Aber mit so viel Zeit habe ich kürzlich etwas gefunden, um es morgens wunderbar zu überbrücken.

Man kann fast hören, wie die NBA ihre Saison in ein paar Wochen zu Ende bringt. Und abseits dröhnt die Meinungskanone von Stephen A., der genau weiß, um was es geht – obwohl Howard Cosell das Thema Sport immer als „Spielzeugabteilung“ bezeichnete.